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はやぶさ、地球に帰還


 2005年の秋に小惑星イトカワに接近、探査を行った「はやぶさ」。その「はやぶさ」が今月13日の夜、帰路に4年以上かかって、ついに地球へと戻ってくる。
 ついに、というのは報道でご存知の方も多いだろうが、「はやぶさ」はイオンエンジンの故障や燃料漏れなど度重なるトラブルに見舞われ、帰還が危ぶまれ続けたのだ。それどころか、一時は行方不明になり、そのまま宇宙の迷子になってしまっても不思議ではなかった。ここまで数々の、しかもそれぞれが致命的なトラブルに見舞われながら、全体では成功を収めた探査機というのは他にはない。度重なるトラブルをJAXAのみなさんの大変な努力とアイディアで乗り越えての今回の帰還というわけで、そういう意味でも大変素晴らしい事だ。

 昨日のニュースで報じられていたが、最後の軌道修正も終わり、あとの重要な操作はカプセル分離だけといってもいいだろう。カプセルに「イトカワ」のサンプルが入っているのかどうかは回収したカプセルを空けてみないとわからない。もしサンプルが入手できれば、小惑星のカケラを直接持ってきたのは世界初(だと思う)。もし何も入ってなくても、戻ってきた事自体に大きな意義があると言っていいだろう。

 さてそういうわけで、日本の技術の高さと執念深さ(?)を世界に知らしめた「はやぶさ」ミッション、現在後継ミッションとして地球近傍小惑星1999 JU3を探査する計画があるようだ。2014年打ち上げ予定、2018年に到着する計画だそうだ。
.10 2010 宇宙 comment0 trackback(-)

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